Para esta startup de Kendall Square, un aroma sintético huele a éxito

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May 09, 2023

Para esta startup de Kendall Square, un aroma sintético huele a éxito

Un martes reciente, Alex Wiltschko me invitó al laboratorio de su empresa en Kendall

Un martes reciente, Alex Wiltschko me invitó al laboratorio de su compañía en Kendall Square para oler algunas fragancias sintéticas. Wiltschko posee una caja de plástico negra llena de viales, como un vendedor ambulante de perfumes. Metió una fina tira de papel en cada vial y me lo entregó. Uno parecía un delicado lirio de los valles, el siguiente un poderoso jazmín y el siguiente una baya roja brillante.

Wiltschko se describe a sí mismo como "un individuo obsesionado con los olores", uno que coleccionaba perfumes cuando era niño y luego obtuvo un doctorado en neurociencia olfativa en Harvard, y ahora está construyendo una nueva empresa que está igualmente obsesionada. Osmo tiene 17 empleados, $ 60 millones en fondos y un impulso para ser realmente bueno en el uso de algoritmos de aprendizaje automático para comprender por qué las cosas naturales como los claveles o los cocos huelen de la manera en que lo hacen y producen un clon químico realista.

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¿Por qué un fundador obsesionado con los aromas y su empresa atraerían ese tipo de financiación? Una de las razones es que las fragancias naturales están bajo presión por razones ambientales y de seguridad. "Es posible que no sean biodegradables cuando se lavan por el desagüe", dijo Wilstchko. "La sensibilidad de la piel es otro problema. Algunas pueden ser cancerígenas".

Un ejemplo: el año pasado, la Unión Europea prohibió lilial, una fragancia floral, después de que una investigación generara preocupaciones sobre su impacto en la fertilidad. Kelly Kovack, directora ejecutiva de BeautyMatter, una publicación comercial de la industria de la belleza, señala que la producción de ingredientes como el aceite de sándalo o la vainilla a veces puede conducir a la deforestación en los países en desarrollo, y que muchos consumidores prefieren comprar productos que lleven una etiqueta de "fuente sostenible". .

Wiltschko dijo que las personas que diseñan fragancias para un nuevo champú, loción o perfume tienen una paleta de quizás 2000 ingredientes relacionados con fragancias, y hasta la mitad de ellos "podrían no existir en 10 años, porque los estándares están aumentando. " Osmo quiere suministrar reemplazos sintéticos.

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La compañía también está trabajando para desarrollar lo que podría llamarse "aromas funcionales", como sustancias que repelen a los mosquitos. "Ya hemos encontrado alrededor de ocho ingredientes que son más potentes que el DEET", dijo Wiltschko. Ese es el químico que se usa en muchos de los repelentes de insectos actuales. Wilstchko dijo que la compañía está realizando pruebas con un socio en los Países Bajos. E insinuó que hay otros beneficios al dotar a las computadoras de la capacidad de comprender los olores como lo hacen los animales y los humanos: las ratas pueden identificar la tuberculosis al oler una muestra de flema de los pulmones de una persona infectada, señaló, y los perros pueden detectar varios tipos de cáncer.

El laboratorio de Osmo es un lugar fragante. Cuando llegué, me olía como si estuvieran hilando algodón de azúcar en un carnaval a mitad de camino. Wiltschko lo describió como azúcar quemada, pero dijo que este olor sintético en particular está un poco fuera de lugar: apuntaban a la mantequilla.

Osmo no planea construir hardware propio para sintetizar o analizar olores. Más bien, ha creado una red neuronal, un software que puede imitar la forma en que el cerebro encuentra conexiones y patrones, que ha sido entrenado en un vasto conjunto de información sobre el olor que emiten diferentes moléculas. Eso le permite a Osmo pedirle al software que diseñe moléculas completamente nuevas, o combinaciones de moléculas, para producir un olor particular. Pero el sintético no siempre huele exactamente como debería, como azúcar quemada en lugar de mantequilla, por lo que se necesitan narices humanas para el control de calidad.

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Wiltschko utiliza el teclado de una máquina de escribir como metáfora de los olores. Hoy, dijo, "no tenemos suficientes teclas en el teclado para emular los olores que se encuentran en la naturaleza".

David Edwards es un emprendedor e investigador que ha trabajado en proyectos relacionados con los aromas durante la mayor parte de la última década. Él ve valor en el enfoque de Osmo para crear "versiones mejoradas de fragancias naturales", pero Edwards también dice que los avances en la comprensión del olfato han "permitido concebir un nuevo campo terapéutico", donde los aromas específicos, quizás combinados con productos farmacéuticos y luego inhalado, podría tratar condiciones como la ansiedad, los trastornos del sueño o la adicción.

Otras empresas también han estado husmeando en busca de oportunidades en este campo. Ginkgo Bioworks, con sede en Boston, ha trabajado para desarrollar fragancias sintéticas para clientes como Givaudan, un fabricante de sabores y fragancias con sede en Suiza. La compañía ha trabajado en tres proyectos de clientes en esa industria, dijo Christina Agapakis, directora creativa y de marketing de Ginkgo. Y un proyecto de arte en el que participó Ginkgo, "Resurrecting the Sublime", buscó sintetizar la fragancia de las flores extintas. (Actualmente se encuentra en exhibición en el Museo MIT en Cambridge). Pero Agapakis dijo que trabajar en el desarrollo de fragancias, aunque "sigue siendo algo que es importante para nosotros", no representa una parte significativa de los $ 478 millones en ingresos anuales de Ginkgo.

Los $ 60 millones de Osmo provienen de GV, una firma de capital de riesgo afiliada a Google, y la Fundación Bill y Melinda Gates, entre otros inversores. (Parte de la tecnología fundamental de Osmo se creó cuando Wiltschko trabajaba para Google, como parte de Google Brain, un grupo de investigación centrado en la IA). La empresa alquila laboratorios y oficinas en una incubadora propiedad del MIT llamada The Engine, que abrió el año pasado en Cambridge. En una época anterior, el edificio albergaba las oficinas corporativas y los laboratorios químicos de Polaroid, la empresa pionera en fotografía instantánea.

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Wiltschko colecciona cámaras, y una de ellas es una cámara Polaroid Land de la década de 1960 que le regaló una tía. Cuando tomó posesión de él por primera vez, notó que había una película sin revelar atrapada dentro. Lo sacó y, mientras se revelaba, vio una foto de uno de sus primos, tomada cuatro décadas antes.

De la misma manera que nuestra capacidad de ver cosas y recordarlas fue transformada por la fotografía, primero con productos químicos en papel y luego con píxeles, Wiltschko predice que lo mismo ocurrirá con nuestro sentido del olfato. La digitalización de nuestro sentido de la vista tomó más de un siglo, señaló. "Creo que podemos condensar eso en 10 años", dijo.

Scott Kirsner puede ser contactado en [email protected]. Sígalo en Twitter @ScottKirsner.